"Великий философ игры", "отец индустрии видеоигр", "человек, изменивший Америку" - эти и множество других восторженных эпитетов относятся к одному человеку - изобретателю электронной игры в теннис, основателю компании "Atari" и самому успешному предпринимателю Силиконовой долины - Нолану Бушнеллу. В нем настолько органично сочетается инженер и предприниматель, что он был включен в список 50 личностей, оказавших самое большое влияние на развитие США.

Нолан Бушнелл родился 5 февраля 1943 года в штате Юта. С детства он отличался неуемной страстью к игре, что было тем более странно, что вся его семья, набожные мормоны, проповедовала воздержание и аскетизм. В колледже он умудрялся проигрывать в покер все деньги, выданные ему на обучение, чтобы затем по вечерам или ночами зарабатывать необходимую сумму.

Еще одной страстью молодого Нолана стало электричество, а затем прикладная электроника. Начало положили опыты с магнитами на уроках физики, которые он пытался повторить дома в гараже. Позже последовали соединение воздушного змея с динамомашиной, создание бензинового двигателя с электроуправлением и, наконец, запуск ракеты. Гараж благополучно сгорел.

Страсть к игре и тяга к изобретательству первый раз соединились, когда Нолан Бушнелл попытался усовершенствовать примитивный, но необычайно популярный в то время космический симулятор "Space war", но проект провалился, хотя технические решения , использованные им в собственной игре "Computer Space", использовались в аналогичных устройствах до 1972 года. Именно тогда Бушнелл пришел к идее о том, что видеоигра должна быть настолько простой, чтобы даже подвыпивший посетитель бара мог с увлечением играть в неё.

В 1968 году он закончил университет штата Юта по специальности инженер-электронщик и вместе с женой (он женился в 1966 году) перебрался в Калифорнию и начал работать в компании Ampex Corporation занимавшейся продажей магнитофонов. Но неприятие рутины и жажда быстрого обогащения сделали свое дело - через два года Нолан уволился, полностью посвятив себя разработке игровых аппаратов. В 1970 году были изобретены микропроцессоры и интегральные схемы. Наступила эра персональных компьютеров.

Доработав игру "Computer Space", Нолан Бушнелл продал авторские права на нее небольшой фирме Nutting Associates, а на вырученные деньги создал компанию "Syzygy", но имя оказалось занятым, и компания стала называться "Atari". Первым продуктом новой фирмы стала установка в нескольких барах игровых автоматов, сделанных из миникомпьютера, телевизора и монетоприемника. За первые же месяцы эксплуатации аппараты стали выходить из строя от того, что емкости для монет оказывались забиты под завязку. В 1972 году игра "Pong" начала победное шествие по миру.

"Pong"первоначально предназначался для публичных заведений и представлял собой переделанную под новую технологию версию игры от 1962 года. Буквально за один год Бушнелл разработал домашний вариант игры для подключения к бытовому телевизору и в 1973 году продал права на производство своего детища фирме "Sears Roebuck". Успех был феноменальным.

Идея игры "Pong" породила целую серию подобных игр. Одну за другой "Atari" выпускает домашние игры "Гонки", "Покер", "Хэнг-мэн" и многие другие. В 1975 году новинка "Gran Trak" окончательно сделала "Atari" лидером в области разработки домашних видеоигр.

В 1976 году компания "Atari" стоила около 40 миллионов долларов, но для удержания лидирующих позиций требовались значительно большие средства, тем более что этой сферой заинтересовались монстры электронного бизнеса типа "Texas Instruments". Требовался инвестор, и он был обретен в лице "Warner Communications". Нолан Бушнелл продает компанию "Atari" за 28 миллионов долларов, оставшись председателем совета акционеров.

Коммерческий провал новых игровых приставок заставил Бушнелла через три года уйти в отставку с этого поста. Но перед этим он выкупил у "Warner Communications" за 500 тысяч долларов сеть пиццерий, построенных по предложенной им идее "Pizza Time Theatre", которая предполагала объединение пиццерии с залом игровых аппаратов.

Параллельно Нолан Бушнелл создает инвестиционную компанию "Catalyst Technologies", цель которой состояла в поддержке и продвижении на рынок идей молодых изобретателей и предпринимателей. Известен факт, что "Catalyst Technologies" поставила на ноги 12 новых фирм, многие из которых процветают до сих пор. Не забывает Бушнелл и игровой бизнес. Созданная им "Sente Games" выпустила несколько игр, имевших коммерческий успех.

В 1983 году у Нолана Бушнелла наступают трудные времена. "Pizza Time" оказалась на грани банкротства и Бушнелл продал её практически за гроши. Крупные финансовые потери принесло и новое детище предпринимателя - производство домашних роботов. К 1986 году прекратило существование большинство его компаний.

Но гений видеоигр не сдается. Доказав самому себе, что можно разбогатеть быстро сделав удачную ставку, Нолан Бушнелл продолжает создавать и раскручивать различные проекты. Последнее творение Бушнелла - "развлекательный ресторан" uWink Media Bistro, где не только едят, заказывая блюда по электронной клавиатуре, но и не выходя из-за стола играют, смотрят фильмы на выбор и многое другое. В его планах - создание целой сети таких заведений.